LA MIGRACION DE LAS MARIPOSAS MONARCA

El pasado sábado 8 de septiembre se celebró el festival de las Mariposas Monarca en el lago Nokomis, Minnesota. El Festival celebró la increíble migración de la mariposa monarca de 2.300 millas desde Minnesota a México con música, comida, baile, arte práctico, ventas de plantas nativas y muchas oportunidades para conocer de cerca a las mariposas monarca y conocer sus hábitats.

Después del festival, pensamos que sería divertido llevarlo a través de la colorida migración de insectos a través del continente norteamericano, que es uno de los mayores eventos naturales en la Tierra.

Cada otoño, millones de mariposas monarcas abandonan sus lugares de cría de verano en el noreste de los EE. UU. y Canadá y viajan más de 3,000 millas para llegar a las zonas de hibernación en el suroeste de México.

Pero a diferencia de los pájaros o ñus que también se embarcan en migraciones épicas, estas mariposas individuales nunca volverán.

¿Por qué no lo harán todo el camino de vuelta? ¿Cómo saben a dónde ir en primer lugar?

¿Cómo funciona la migración de la mariposa monarca?

A medida que los días se acortan y las temperaturas bajan, los monarcas comienzan a abandonar los territorios de reproducción y alimentación en busca de un lugar seguro para pasar el invierno.

Para los monarcas, ese terreno de hibernación se encuentra en lo alto de unas pocas montañas en el centro de México. Una vez allí, los monarcas se agrupan por millones en las ramas de los abetos oyamel.

Estos árboles, también conocidos como abetos sagrados, crean un microclima que protege a los insectos, dice Pablo Jaramillo-López, investigador de la Universidad Nacional Autónoma de México.

“El dosel y el ecosistema del árbol proporcionan un efecto general para las monarcas, por lo que las temperaturas no van demasiado altas ni demasiado bajas”, dice López.

Después de esperar el invierno, estos individuos se dirigen hacia el norte, a climas más cálidos como Texas, donde se aparean y ponen huevos en plantas de algodoncillo. En pocos días, los huevos se incuban en orugas de brillantes rayas negras, doradas y blancas. Estas larvas de monarca consumen grandes cantidades de algodoncillo antes de formar una crisálida y transformarse en mariposas adultas. (Lea cómo el declive de la monarca está relacionado con el algodoncillo).

En este punto del ciclo, las nuevas mariposas vuelven a volar al cielo y vuelan otros cientos de millas hacia el norte antes de encontrar otro parche de algodoncillo y repetir el proceso.

Podría llevar a las monarcas hasta cuatro o cinco generaciones para completar el viaje hasta Canadá, dice Sarina Jepsen, que dirige el programa de especies en peligro para la Sociedad Xerces, una organización internacional sin fines de lucro dedicada a la conservación de invertebrados.

Luego, cuando la caída rueda nuevamente, las monarcas utilizan las corrientes de aire para volar de regreso a México, una hazaña aparentemente imposible para un insecto de aspecto tan delicado.

“Curiosamente, las oleadas de monarcas que se dirigen hacia el norte completarán sus ciclos de vida completos en solo cinco o siete semanas cada uno”, dice Jaramillo-López.

“Pero cuando vuelva a caer, una ‘super generación’ especial de monarcas que pueda vivir hasta ocho meses utilizará las corrientes de aire para volar hasta México, una hazaña aparentemente imposible para un insecto de aspecto tan delicado. “

“Esto hace que los monarcas migratorios sean tan únicos, ya que son la misma especie, pero por alguna razón viven mucho más tiempo”.

 

¿Por qué migran las monarcas y cómo saben dónde ir?

Esta parte aún está en debate, dice Jepsen. Pero hay un par de teorías.

Una explicación podría ser que cuando los monarcas marchan hacia el norte, están siguiendo esencialmente el florecimiento de sus fuentes primarias de alimentos: plantas de algodoncillo. Y luego, cuando llega el invierno y esas plantas mueren, los animales se retiran a un lugar con condiciones que los protegen del clima.

Otra idea involucra su sistema inmunológico. “La migración también permite a las monarcas escapar de hábitats donde los parásitos se han acumulado al final del verano”, dice Sonia Altizer, ecologista de la Universidad de Georgia

Altizer descubrió que las mariposas adultas infectadas con un parásito protozoario llamado Ophryocystis elektroscirrha, u OE, no pueden volar tan bien en pruebas de laboratorio y viajar distancias más cortas en la naturaleza.

“Creemos que la migración elimina a los monarcas más infectados, eliminándolos de las poblaciones”, dice Altizer.

En cuanto a cómo las monarcas saben a dónde ir, un estudio publicado en 2016 sugiere que las criaturas navegan en función de su posición relativa al sol. Pero los científicos todavía están planificando exactamente cómo funciona esto.

 

¿Por qué son importantes las mariposas monarca?

Mientras que las monarcas pueden parecer pequeñas e insignificantes, las criaturas juegan un papel crucial en los ecosistemas que habitan.

Como adultos, las mariposas monarca visitan innumerables cantidades de flores silvestres cada año mientras buscan néctares ricos en nutrientes. Al hacerlo, las monarcas transfieren el polen de una planta a otra y ayudan a la reproducción de esas especies. (Aprenda la clave de la migración de larga distancia del monarca).

 

¿Están en peligro las mariposas monarcas?

La respuesta corta es no. Las mariposas monarcas son bastante comunes en todo el mundo, y las poblaciones se encuentran en lugares tan lejanos como el norte de África y Nueva Zelanda.

Y a pesar de que las orugas y los adultos de la mariposa monarca son venenosos para la mayoría de los depredadores, gracias a las toxinas que adquieren del algodoncillo, algunos animales todavía son capaces de soportarlos. Los Orioles y los Picapiedras hacen una fiesta de monarcas durante el invierno, y se sabe que las hormigas, avispas, moscas y arañas depredan a las orugas cuando tienen oportunidad.

Sin embargo, la subespecie conocida como Danaus plexippus plexippus es la única que realiza la gran migración de América del Norte, y estas mariposas están cada vez más amenazadas.

Jepsen dice que la Sociedad Xerces solicitó al Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos que declare a las subespecies migratorias de monarcas como amenazadas por la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Ese hallazgo se encuentra actualmente en revisión.

 

¿Qué amenazas enfrentan las monarcas migratorias?

Debido a que las monarcas migratorias tienen un rango tan amplio, también tienen muchas amenazas. Estos incluyen la disminución de las poblaciones de algodoncillo en toda su área de distribución en EE. UU. Y Canadá, parásitos y enfermedades como las de la investigación de Altizer, e incluso una creciente demanda de aguacates provenientes de México. (Lea más sobre las grandes migraciones del mundo).

El problema del aguacate es difícil, dice Jaramillo-López, porque las personas que viven cerca de las tierras invernales de la monarca necesitan buenas maneras de ganarse la vida. Desafortunadamente, cuando los bosques nativos son reemplazados por plantaciones de aguacate, puede tener un efecto dominó en las monarcas de las montañas.

México ha designado casi 140,000 acres de bosque como área protegida para los monarcas invernantes, pero Jaramillo-López dice que gran parte de esta área es solo una zona de amortiguamiento que evita que los fuertes vientos dañen el área central donde se congregan los monarcas. Entonces, incluso si el área que se está arrasando para el cultivo del aguacate está a una altura más baja que la que prefieren las mariposas, aún puede afectar los bosques de los que dependen.

Según Jepsen, las personas también pueden dañar a las poblaciones silvestres tratando de criar huevos monarca comprados a proveedores comerciales. Hay muy poco control, dice ella, lo que significa que incluso si estás tratando de ayudar a los monarcas, es posible que estés propagando enfermedades inadvertidamente. (Consulte “Cómo su jardín puede salvar a las mariposas”).

“Lo mejor que puede hacer”, dice Jepsen, “es proporcionar un hábitat para los monarcas y simplemente dejar que ellos hagan lo suyo”.

 

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